Так що ж таке огірки - овочі, фрукти або ягоди? Ми називаємо огірок овочем, хоча по ботанічній класифікації огірок, як і кавун, зовсім не овоч, а ягода, точніше, помилкова ягода. І їмо ми цю ягоду незрілою, тому що стиглий огірок ми навряд чи візьмемо в рот - шкірка у нього товстенна, а насіння тверді. До речі, саме слово «огірок» походить від грецького «агурос», що означає незрілий, недостиглий. А взагалі, огірки - однорічні рослини із сімейства гарбузових. За звичкою будемо називати огірок овочем, хоча це і ягода, яка любить світло, вологу і вуглекислий газ.

Чому огірки бувають дивної форми - з роздутими кінцями? Огірки змінюють форму, якщо їм не вистачає якихось мінеральних речовин. Наприклад, огірок з роздутим кінцем і тонкою талією не добрав з грунту калію, його там було мало. До речі, чоловік теж може змінювати свою форму через неправильне харчування.

Що це за довгі гладкі огірки продають взимку і ранньою весною? Темно-зелені довгі огірки - це особливий сорт, виведений спеціально для теплиць. Він відрізняється тим, що приносить плоди без запліднення. Називають ці огірки партенокарпічними. Партенос - по-грецьки незаймана, а карпос - плід. До речі, і коропа назвали коропом за високу плодючість. Вирощувати такі рослини в теплицях дуже зручно, тому що не потрібні бджоли для запилення. А ще ці огірки ніколи не бувають гіркими.

Чи є від огірків якась користь? Адже в них одна вода? Вірно, огірки на 95% складаються з води. Але користі від них багато. По-перше - запах. Органічні речовини, що становлять аромат огірка, збуджують апетит і покращують настрій. По-друге, в них є білки, вітамін С, В1 і В2, РР (нікотинова кислота). За вмістом вітаміну В2 огірок перевершує редис, а по вітаміну В1 - буряк. Дуже важливо, що в огірках є йод. В інших овочевих культурах його або немає зовсім, або дуже мало. У кілограмі огірків - 0,04 мг йоду. І звичайно ж каротин - він завжди там, де хлорофіл. А ще в огірку знаходять бактерицидні речовини, які б'ють золотистий стафілокок наповал. Як і багато інших овочів, огірки - джерело мінеральних солей. Найбільше в огірках калію: 100-200 мг в 100 г продукту. Солі, що містяться в огірку, - лужні, тому вони корисні людям з підвищеною кислотністю і взагалі підтримують необхідний кислотно-лужний баланс нашого внутрішнього середовища. Крім того, вони мають антибіотичні властивості. На думку фахівців, для здоров'я добре б на рік з'їдати 15 кг огірків. До речі, левова частка всіх перерахованих речовин міститься саме в шкірці. Так що шкірку огірка не варто відправляти в помийницю.

Чому огірки бувають гіркими? Чи можна визначити це на око? З усіх смакових відчуттів відчуття гіркоти у роті - найтриваліше. Де осередок гіркоти? У шкірці. Дикі огірки завжди гіркі. Це селекціонери постаралися, щоб вивести солодкі сорти спеціально для нас з вами. Гіркота огірку надає речовина кукурбітацин. Шкоди від неї немає, але кому сподобатися їх смак? Завідомо не гіркі огірки - це ранні, світло-зелені, у формі витягнутого яйця, з тонкою ніжною шкіркою і невеликими пухирцями. А ось огірки більш пізніх сортів, з темно-зеленого твердою шкіркою, ребристі, можуть бути гіркими. Їх треба відправляти на засолювання.

Чому для засолювання краще брати маленькі огірочки? По-перше, це естетично. По-друге, функціонально. Для засолювання годяться огірки, в яких не менше 2% цукрів. Чим менше плід, тим більше в ньому цукрів, сухих речовин і вітамінів. А чим більше цукру і вітамінів, тим краще плоди зберігаються і тим вони смачніші. Крім того, солоні огірки, та й сам розсіл - майже що ліки. У минулі часи в селах матусі давали плаксивим немовлятам посмоктати солоний огірок. І немовля дійсно заспокоювався: йому переставало пучити животик, від чого немовлята зазвичай і кричать. Справа, звичайно, не стільки в огірку, скільки в кропі, який обов'язково кладуть в розсіл. Кріп прискорює травлення, допомагає організму швидше позбутися від припливу в кров шкідливих речовин, що утворюються в кишечнику. Взагалі розсіл - відмінна річ, особливо з похмілля, добре прочищає свідомість.

Як правильно солити огірки? Засолка без пряних трав неможлива. Чотири обов'язкові компоненти - кріп, хрін, часник, гіркий перець. Вони не тільки створюють аромат і смак, але служать надійними консервантами і завдяки вмісту в них кальцію роблять огірочки хрусткими. А далі - на ваш смак. Можна додавати петрушку, листя чорної смородини, дуба, вишні, естрагон, майоран - все, до чого душа лежить.
Ми вже знаємо, що для засолювання треба брати маленькі огірочки, діаметром сантиметра три, з тонкою шкіркою. У них багато цукрів. У розсолі цукри переходять в розчин. Вони створюють сприятливі умови для розвитку і життєдіяльності молочнокислих бактерій, тому й починається ферментація. Бактерії переробляють цукру в молочну кислоту, яка теж грає роль консерванту. Правда, є і шкідливі, слизоутворюючі молочнокислі бактерії. Вони руйнують пектинові речовини в плодах, чому огірки стають м'якими. Щоб ці бактерії не розвивалися, добре перекласти огірки виноградним листям. А ще можна потримати огірки в міцному розсолі дві доби, потім його злити і засолити огірки, як зазвичай.

Що робити, якщо в банках з огірками з'явилася цвіль? Якщо на розсолі з'явилася цвіль, зніміть її і киньте в банку щіпку сухої гірчиці. А можна додати винного оцту або трохи горілки.
Так, і стежте за тим, щоб при засолюванні не були жовті огіркові квіточки. Тому що в квіточках - пектолітичні ферменти, і де вже клітинним стінкам проти них. Огірки будуть м'якими.

Солоні огірки не шкідливі? Адже там багато солі? Сіль у великих кількостях, звичайно, шкідлива. 15 грамів солі затримує 2 літри води в організмі. А це додаткове навантаження і ризик гіпертонії. Але чи означає це, що від солі треба зовсім відмовитися? Ні, не означає, і ось чому. Кожен день наш організм втрачає 7-9 г солі разом з потом і сечею. Цю втрату треба компенсувати, тому в середньому в день ми повинні поглинати близько 10 г солі. Але майте на увазі, що 5 г, тобто половину, ми і так отримуємо з продуктамихарчування та й напоями. Тому на підсолювання їжі залишається тільки 5 грамів, не більше! Тут важливо ще одна обставина. Натрій, точніше, іони натрію (а вони містяться в кухонної солі) треба поглинати разом з їх антагоністами - іонами калію. Тоді вода не стане затримуватися в організмі, і продукти метаболізму будуть легко виводитися з клітин. І ось тут солоні огірки - то, що потрібно. В огірках, як ми вже говорили, багато калію, а в розсолі - багато натрію. Так що сміливо кладіть солоні огірки в салати і подавайте до смаженого м'яса.

Як правильно зберігати огірки? Свіжі огірки треба їсти, а не зберігати, солити - тільки надлишок. Зараз свіжі огірки продаються цілий рік. А в колишні часи, в XVIII столітті, вдавалися до різних хитрощів, щоб на Різдво побалувати себе ароматним свіжим огірочком. Наприклад, садили поруч капусту й огірки. Як тільки на огірках з'являлися зав'язі, їх разом з батогом клали в молоді капустяні вилки між листя. Далі вони росли разом. Виходила капуста, нашпигована свіжими огірками. Таку капусту клали в льох, діставали взимку і виймали з неї свіжі огірки. А ось ще один рецепт. Помістіть в поліетиленовий пакет чорнильницю-непроливайку з оцтом і свіжі огірки, пакет герметично закрийте і покладіть на холод. У парах оцтової кислоти огірки залишаться свіжими дуже довго.

З якими продуктами огірки краще всього поєднуються і чому? Якщо ви подаєте салат з огірків до смажених м'ясних страв, то чините мудро - це і смачно, і корисно. Справа в тому, що огірки містять пептонізірующі ферменти. Вони допомагають людському організму засвоювати білки і вітамін В2. А ще огірки містять багато клітковини. Вона не засвоюється організмом, але допомагає виводити з організму холестерин, і не тільки холестерин, і нормалізує кишкову мікрофлору. Це ще одне свідчення до поєднання «м'ясо - огірки». Огірки можна їсти і просто так, без усього, а можна з сиром, хлібом і маслом. Бджолярі знають, що немає нічого більш освіжаючого і смачного, ніж свіжий огірочок, намазаний медом.