Груша в нашій уяві йде через кому з яблунею: вони разом розквітають на високому березі. Між цими рослинами дійсно багато спільного. Відносяться вони до сімейства розоцвітих, підродини яблуневих, і плід груші по ботанічній класbфікації називається «яблуко» - щільна шкірка, соковита м'якоть, десять насіння в коричневій шкірці. Але все-таки грушу з яблуком важко переплутати. Рід груша включає 25 видів. Більшість з них

росте на гірських схилах на невеликих висотах. Плоди диких видів іноді неїстівні і часто несмачні. Але якщо вони полежать тривалий час, то стають багато м'якше і смачніше, їх варять, роблять з них напої і навіть свіжими їдять. Відбираючи найсолодші і стиглі плоди, люди вивели культурну рослину - грушу домашню, або звичайну (Pyrus communis, вона ж P.domestica). Вона до сих пір зустрічається в дикому вигляді, можливо, тому, що ми всюди випльовуємо кісточки, з яких виростають тільки дички. (При утворенні насіння розсипається унікальна комбінація генів, притаманна даному сорту, тому сортові дерева розмножують тільки пагонами.) Крім дикого предка домашньої груші, в її створенні брали участь інші дикі види. Груша взагалі легко гибридизується. Одомашнення груші відбулося в незапам'ятні часи в Стародавній Греції, куди вона потрапила з Малої Азії. Якщо вірити етимологічному словнику, слов'янське слово «груша» запозичене з якоїсь іранської мови. Але дуже ймовірно, що грушу окультурювати незалежно в різних районах Землі: на Кавказі, в Китаї і в Середній Азії. На терені Русі груша відома з XV століття, а в 1879 році американці вивезли в Сполучені Штати близько 80 російських холодостійких сортів. Зараз груші вирощують у всіх частинах світу.

Характерна особливість груш - зерниста м'якоть. Нею груша зобов'язана кам'янистим клітинам, або скперідам, названим так за свою твердість. Майже весь обсяг кам'янистої клітини займає стінка, що складається з целюлози, геміцелюлози і лігніну. Склеріди служать для підтримки і захисту м'яких тканин плоду.

В даний час в світі відомо близько 5 тисяч сортів груш. Вони відрізняються за смаком, формою, розмірами і забарвленням, а також часу дозрівання плодів. У наших магазинах вибір менший. Найчастіше ми зустрічаємо там подовжені груші «конференц», м'які і соковиті, з зеленуватою жорсткої шкіркою; «Дюшес» - великі груші з винним присмаком І «Вільямс», які повинні мати смак мускату; осінній «бергамот» з невеликими плодами і старовинний французький сорт «бойок» з великими, жовтувато-коричневими плодами. М'якоть у нього кремова, дуже солодка і соковита, з мигдальним присмаком.

Як грушу зберегти? Стиглу грушу легко пошкодити, тому плоди збирають і продають недозрілими. Щоб груші доспіли, їх витримують при кімнатній температурі. Для прискорення процесу плоди можна покласти поруч з бананами. За зовнішнім виглядом груші важко судити про її стиглості, тому що колір плода змінюється незначно. Фахівці радять натиснути пальцем на кінець груші біля хвостика: якщо м'якоть подається при легкому натисканні, плід достиг. Тоді його можна перекласти в холодильник і зберігати два-три дні, нічим не накриваючи. Не перетримуйте: перезріла груша несмачна через оцтову і молочну кислоти, яких немає в стиглому плоді, і тістоподібної консистенції.

Чим корисні груші? Груші - джерело харчових волокон і вітаміну С. Але ці корисні речовини містяться переважно в шкірі плода. М'якоть солодка - цукрів у ній не більше, ніж в яблуці, 10-16%, причому переважає фруктоза, але кислот всього 1% (в основному лимонна і яблучна). До того ж грушевий сік містить шестиатомний солодкий спирт сорбіт. В результаті груша солодше яблука.

Серед інших цінних компонентів вітаміни групи В, особливо фолієва кислота (В9), фенольні з'єднання, дубильні речовини (таніни). З мікроелементів груші багаті цинком, калієм, міддю, кобальтом і марганцем.
Груші з незапам'ятних часів використовували в медицині. Завдяки дубильним речовинам вони надають в'яжучу дію. З'єднання калію мають сечогінні властивості і сприяють виведенню солей, тому груші корисні при сечокам'яній хворобі. Фолієва кислота відіграє велику роль в процесах кровотворення, фенольні сполуки зміцнюють капіляри і мають протизапальну дію. А ще листя і плоди груші містять глікозид арабутін - дезінфікуюче, сечогінне і протизапальне з'єднання.

Цілющі не тільки свіжі груші, але і сік, настої і відвари з сухих плодів. У деяких випадках краще дички, в яких набагато більше танінів.
Листя груші теж мають лікувальні властивості - їх використовують при грибкових захворюваннях і дерматитах. Порошком з висушеного листя користуються при пітливості ніг. А ще європейці курили грушеві листя, поки з Америки не завезли тютюн.
При загостренні захворювань органів травлення від груш краще утриматися: в них багато клітковини, яка подразнює слизову оболонку кишечника і посилює його перистальтику.

З якими продуктами поєднуються груші? Груші використовують в свіжому вигляді, консервують, мочать і маринують, варять компоти, запікають в пироги, сушать, роблять з них желе, джеми, сік і квас. Розмелене підсмажене насіння використовують як сурогат кави.

Ферментований грушевий сік називається перрі, або грушевий сидр. Він особливо популярний в Англії. Зброджують сік дикі дріжджі, що живуть на шкірці плоду. Як груша солодше яблука, так і перрі солодше яблучного сидру. Правда, він іноді гірчить через таніни, хоча технологія виготовлення грушевого сидру передбачає видалення дубильних речовин. Для перрі вирощують спеціальні сорти груш або використовують дикі види, наприклад грушу снігову P.nivalis з невеликими, кислуватими плодами.

На Заході з груші частіше готують несолодкі страви. Її фарширують сиром, м'яким сиром, паштетом, запікають з качкою або свининою. Несолодкі сорти додають в салати, які заправляють рослинною олією, оцтом або лимонним соком. Якщо ж з груші вирішують приготувати десерт, то присмачують плоди корицею і імбиром, заливають сиропом, вином, шоколадним кремом. Для десертів вибирають сорти потвердіше, тому що груша в солодкому блюді обов'язково повинна зберегти форму.

З м'якоті стиглої груші отримують грушеву есенцію - спиртовий розчин суміші складних ефірів аліфатичних карбонових кислот. Нею ароматизують напої, випічку і кондитерські вироби. Натуральна грушева есенція - багатокомпонентний продукт, тому її смак і аромат незрівнянно багатший, ніж у синтетичної, основу якої становить ізоамілацетат.

Груші насі і не насі. Захід є Захід, Схід є Схід. В Азії свої груші. Там переважає P.pyrifolia, відома як груша азіатська, китайська, корейська, японська, а також тайванська, піщана і насі, що по-японськи означає «груша». Є дві великі групи азіатських груш: коричнево-жовті аканасі і жовтувато-зелені аонасі. Плоди азіатської груші круглі, за формою дуже схожі на яблука, і м'якоть у них хрустка. Тому насі удостоїлися ще однієї назви - яблучна груша, навіть ходять чутки, що це яблучно-грушевий гібрид, але ні, до яблук вони відношення не мають. Хоча походження у азіатської груші гібридне: в її створенні взяли участь дикі види груша Уссурійська Р.ussuriensis і груша пізня Р.serotina.

На відміну від європейських сортів, плоди насі не запікають в пироги і не роблять з них джем, тому що м'якоть у азіатських груш водяниста і зерниста. Насі використовують в якості підсолоджувача в різних соусах з соєю або оцтом, з ними маринують м'ясо.

Плоди насі зберігаються кілька тижнів в сухому прохолодному місці, але перевозити їх на великі відстані не можна - м'які плоди легко пошкоджуються. Вартість їх досить висока, а самі плоди дуже великі, до 350 г, ошатні і ароматні. Тому насі - святковий фрукт, їх дарують гостям і подають на вечірках. У насі всього 7% цукру, але вітаміни, калій і дієтичні волокна в достатній кількості.

Ви, напевно, вже зрозуміли, що насі зовсім не схожі на плоди, які під ім'ям «китайська груша» продаються в наших магазинах. А ті плоди - біла китайська груша, вона ж груша Бретшнейдера (Р.bretschneideri), міжвидовий гібрид, до створення якого доклали пилок груша Уссурійська і насі, яка сама гібрид. Це соковита, біла або світло-жовта груша традиційної форми, зростає вона в Східній Азії, особливо поширена в Китаї. За смаком вона нагадує грушу сорту «бойок», але, як і інші азіатські сорти, менш солодка і водянистіша.

Про грушові гібриди. Так що ж, схрещуються один з одним яблуня і груша або марно вони поруч цвітуть? Селекціонери неодноразово намагалися виростити грушеяблоко і кілька разів, запилюючи яблуні грушевим пилком або сумішшю пилку різних розоцвітих, втому числі і груші, отримували дрібні плоди невизначеного виду, а головне - несмачні. Ці гібриди поки цікаві лише для селекціонерів.
Зате у нас є сорбопірус (горобиногруша) - Sorbopyrus auricularis, гібрид між європейською грушею Р.communis і горобиною круглолистою Sorbus aria. Цей гібрид виник у Франції не пізніше 1619 року, але широкого поширення не отримав: плоди у нього дрібні, всього 2,5-3 см в довжину, з жовтуватою м'якоттю. Однак сорбопірус цілком їстівний і за смаком нагадує насі.