Доля елемента № 32 незвичайна. Його можна вважати як мінімум тричі народженим. Першим його роком народження, очевидно, був 1871 рік, коли Д.І. Менделєєв на основі періодичного закону передбачив існування невідомого аналога кремнію - екасіліцію. «Словесний портрет» нового елемента, прогноз основних його фізичних і хімічних властивостей були вельми точні. Передбачення підтвердилося через 15 років,

коли К.Вінклер, професор хімії Фрейбергської гірничої академії, виділив з мінералу аргіродита невідомий елемент, властивості якого майже точно збіглися з передбаченими для екасіліція. По праву першовідкривача, К.Вінклер назвав новий елемент в честь своєї батьківщини германієм. Ось чому у всіх довідниках 1886 р. зазначений як рік народження германію.

Але ще більше півстоліття германій залишався важкодоступним і дорогим хімічним елементом, що не привертав особливої уваги дослідників. На відміну від найближчого сусіда і аналога по періодичній системі - кремнію, на частку якого припадає понад чверть маси земної кори, германій - елемент досить рідкісний, а головне, розсіяний. У земній корі германію 7 • 10 -4% - не так уже й мало, більше, ніж свинцю або срібла.

Однак відомо лише кілька екзотичних мінералів, в яких вміст германію становить від одного до декількох відсотків. Жоден з цих мінералів не утворює промислово значущих скупчень. У світі немає жодного родовища германієвої сировини. Цей елемент є всюди і немає його ніде, так він розсіяний. У дуже невеликих кількостях його виявили в багатьох мінералах (найчастіше по сусідству зі свинцем і сріблом), у воді мінеральних джерел, в грунті, в кам'яному вугіллі, в організмах рослин і тварин. Зустрічається германій і у Всесвіті: його приносять до нас гості з космосу - метеорити.

«Третє народження» германію відбулося незабаром після другої світової війни, коли були відкриті напівпровідникові властивості високочистого германію. У 1948 році на його основі був сконструйовані перші транзистори і діоди, які поклали початок розвитку всієї електронної та мікроелектронної техніки. Хоча пізніше германій був потіснений з цієї важливої галузі виробництва (ніжку підставив йому сусід і аналог - кремній), проте цей елемент зіграв (і продовжує грати) видатну роль в науково-технічній революції.
Про напівпровідникові властивості германію та застосуванні його в електронних пристроях написано дуже багато, і ми не будемо повторювати написаного. Але ось що характерно. Видатні відкриття, пов'язані з тим чи іншим елементом, завжди призводять до широких досліджень даного елемента в суміжних галузях знання. Це сталося і з германієм відразу після виявлення його напівпровідникових властивостей. Перш за все почалися інтенсивні пошуки нових сировинних джерел. Розширились і поглибились дослідження з хімії германію. Не залишилися осторонь і біохіміки: дія германію та його сполук на тварин і людину досліджувався детально. Втім, і ці роботи виникли не на порожньому місці.
Ще в першій половині ХХ століття було встановлено, що германій в кількості до 0,1% міститься в деяких різновидах кам'яного вугілля - речовинах рослинного походження.

Проблема германію у вугіллі близько 60 років тому зацікавила японського вченого К. Асаї, який в свій час очолював Токійський науково-дослідний інститут германію. Після мікроскопічного вивчення і хімічного аналізу різних копалин вугілля Асаї прийшов до висновку, що германій перебував у вихідних вуглетворних рослинах при їх житті, а не був занесений в вугілля пізніше - в процесі карбонізації рослин. Цікаво, що в європейських і американських кам'яному вугіллі, що утворилися в найдавніший кам'яновугільний період з хвощів і папоротей - концентраторів кремнію, германію мало. Тому його майже немає в антрацитах. Зате в більш молодому вугіллі Японії, що виникли в третинний період головним чином з дерев хвойних порід, германію значно більше. Асаї проаналізував відповідні сучасні рослини. Виявилося, що нинішні хвощі і папороті теж асимілюють германій в набагато меншому ступені, ніж хвойні дерева.

Професор Асаї і його співробітники визначили вміст германію в багатьох корисних рослинах, в тому числі і тих, які вживаються в їжу або використовують як лікарську сировину. І з подивом виявили, що в багатьох рослинах, що здавна застосовуються в китайській і тибетській медицині, підвищена кількість германію.
Германій ніколи не зараховували до біоелемента. У багатьох рослинах концентрація його становить усього 15- 20 десятитисячних відсотка. Але, з іншого боку, в окремих рослинах, наприклад в трубчастих грибах, германію в 50-100 разів більше.
Звичайно, одна десятитисячна відсотка - величина мізерна, але, зауважимо, що така концентрація ртутєорганічних з'єднань смертельна (при попаданні в стравохід).

Ще більше германію, 0,02-0,07%, було виявлено в женьшені, чайному листі, алоє, бамбуку, хлорелі, часнику і деяких інших рослинах. І ось що цікаво. На Корейському півострові, наприклад, втім, як і в багатьох інших місцях на Сході, населення щодня вживає в їжу дуже багато (за європейськими мірками) часнику. Чи не тому вона, міркував Асаї, пов'язаний такий дивовижний факт: ракові захворювання зустрічаються там далеко не так часто, як в промислово розвинених країнах. До речі, деякі багаті германием трубчасті гриби і лишайники народна медицина здавна застосовує як протиракові засоби...
Поки ми ще не можемо з усією певністю сказати, в якій формі знаходиться германій в рослинах. Ще складніше простежити метаболізм сполук германію в організмі тварин. Безсумнівно одне: в живому організмі атоми германію пов'язані з органічними молекулами та існують в природних, в тому числі біологічно активних речовинах у вигляді германій-органічних сполук або комплексів. Ці сполуки мають бути водорозчинними і нетоксичними. Дійсно, германій-органічні з'єднання відомі вже майже століття. Синтезовано їх безліч, і немає серед них жодного високотоксичного. Хоча, в медичній літературі обговорювалося питання про вплив сполук германію, що утворюються при згорянні кам'яного вугілля, на підвищений рівень захворювання на рак легенів в промислово розвинених країнах... Ці побоювання згодом не підтвердилися.

У 1967 році професор Асаї (з співробітниками) синтезував водорозчинну органічну сполука германію з загальною формулою [Gе(СН2СН2СOOН)O1,5]n. Назвали його β-карбоксіетілгерманійсесквіоксаном. Кожен атом германію в цій молекулі пов'язаний з атомами кисню і залишками пропіонової кислоти.
Мабуть, з 1967 року і потрібно вести відлік нового етапу в дослідженнях германію. Поява біогерманій-органічної хімії і є, мабуть, четверте народження цього елемента.

Професор Асаї довів, що нове з'єднання германію біологічно активно: воно затримує розвиток деяких злоякісних утворень, перешкоджає появі метастазів. Ця речовина, як виявилося, знижує кров'яний тиск, діє як знеболююче, в якійсь мірі захищає від радіоактивного випромінювання. Після дослідів на тваринах і клінічних випробувань β-карбоксіетілгерманійсесквіоксан в Японії був дозволений в якості протиракового засобу.

В 80-х ХХст. в США запатентований інший германій-органічний протипухлинний препарат з довгою назвою - 2-(3-діметіламінопропін)-8,8-діетил-2-аза-8-гермаспіро[4,5]-декан.
Дослідження з біогерманій-органічної хімії велись на території колишнього Союзу. В Іркутському інституті органічної хімії, хімічних інститутах Москви і Риги синтезовані германій-органічні з'єднання типу 1-органілгерматрани. Подібно своїм кремній-органічним аналогам - 1-органілсілатранам - вони мають специфічну біологічну активність. Зокрема, препарати на їх основі прискорюють загоєння ран, благотворно діють на склад крові піддослідних тварин. Досить імовірно, що германій може грати в живих організмах ту ж роль, що і його найближчий аналог - кремній. Взагалі-то, це закономірно: атоми обох елементів дуже близькі по електронній та просторовій структурі, хімічних властивостях...

На думку професора Асаї, передбачуваний механізм біологічної дії сполук германію пов'язаний з особливостями електронної будови його атомів. В атомі германію 32 електрона, з яких чотири знаходяться на зовнішній електронній оболонці. Коли до такого атому наближається позитивно заряджений іон (або полярна молекула), один із зовнішніх германієвих електронів легко відривається. В результаті утворюється позитивно заряджений іон. Тоді будь-який вільний електрон, що знаходиться поблизу, буде прагнути заповнити цю втрату, а германій - відновити звичайну свою оболонку. Припускають, що щось подібне відбувається і в живому організмі. Атом германію тут може взаємодіяти з зарядженими іонами, знижуючи їх електричний потенціал. Але ж відомо: електричний потенціал у стінок ракових клітин вище, ніж в здорових. Можливо, германій позбавляє ракові клітини «зайвих» електронів і таким чином знижує їх електричний заряд, а це в свою чергу призводить ракову клітину до втрати активності?

Ймовірно, і знеболювальну дію органічних сполук германію теж пов'язано зі здатністю активованого атома германію перехоплювати вільні електрони. Болюче відчуття передається від нездорового органу в мозок нервовими клітинами по своєрідному електронному ланцюгу. Сполуки германію переривають рух електронів, як це роблять і інші відомі анестезуючі засоби. Однак згадаємо: всі органічні з'єднання германію нетоксичні, не дають, як правило, побічних реакцій і функціонують в організмі досить довго...
Механізм радіозахисної дії германію (наприклад, при гамма-радіаційному лікуванні злоякісних утворень) також пояснюють його унікальною здатністю вловлювати електрони і інші негативно заряджені частинки. Встановлено, що германій-органічні сполуки прилипають до клітин крові і ефективно нейтралізують наближаючі електрони і негативно заряджені іони, тим самим захищаючи клітини крові від пошкоджень.
Можна сподіватися, що надалі будуть знайдені ще багато нових германій-органічних з'єднання, здатних в недалекому майбутньому увійти і в медичну практику. Однак не слід бачити в них панацею (панацеї взагалі не буває), тим більше що дослідження в цьому напрямку лише недавно почалися.