Марс вабив дослідників постійно. До розкриття його таємниць багато праці доклали як астрономи-любителі, так і фанатично віддані своєму покликанню вчені. Помітний вклад в ранні телескопічні спостереження підніс астроном Дж.Скіапареллі (1835-1910), який в 1877 р. склав першу карту просторового розподілу альбедних деталей поверхні Марса. Серед них відзначалися загадкові, темні і протяжні утворення, названі згодом «каналами». (початок)

Цю гіпотезу підхопив американський підприємець і астроном-любитель П.Лоуелл (1855-1916). У 1906 і 1908 роках він опублікував дві книги, в яких привів карту геометрично правильної мережі каналів і однозначно стверджував, що канали Марса мають штучне походження і створені високорозвиненою марсіанської цивілізацією.

Дослідження планети вченими тривало, і один з них - Е.Антоніаді (1870-1944) - опублікував в 1909 р. ще одну карту Марса. На ній, внаслідок більшої роздільної здатності телескопа (помітні деталі подрібніше), не було каналів - головного доказу існування розумного життя. Спостереження Антоніаді та інших дослідників зруйнували гіпотезу про марсіанську цивілізацію. Проте можливість населеності Червоної планети залишається реальністю, так як Марс - єдина з планет земної групи (за винятком, зрозуміло, Землі), де умови, хоча і суворі, теоретично допускають існування життя. Ця ідея - основний стрижень сучасних досліджень Марса.

Історія досліджень Марса міжпланетними експедиціями

З початком космічної ери і можливості дальніх міжпланетних експедицій, з'явилася можливість систематично вивчати поверхню Марса з високою роздільною здатністю. Однією з мотивацій першої експедиції серії Mariner до цієї планети в 60-х роках минулого століття став пошук можливих слідів цивілізації.

Зображення, передані апаратами місії Mariner і що покривали далеко не всю поверхню, показали, що вона в основному вся в кратерах і в якійсь мірі нагадує місячну. Слідів цивілізації на знімках не було, зате були форми рельєфу, які могли вказувати на діяльність води далеко за межами полярних шапок як в даний час, так і в геологічному минулому.

У 1975 р була реалізована одна з найбільш вдалих експедицій на Марс - Viking. До її складу входили орбітальні і спускові апарат. Перші покрили зйомкою високого просторового розрішення (номінальне розрішення - близько 200 м/пкс, але були і знімки з роздільною здатністю кілька метрів) практично всю поверхню планети. Передані зображення показали наявні на поверхні форм рельєфу, пов'язані з вулканічною, тектонічною і вітровою діяльністю, і повна відсутність безперечних техногенних форм.

Як зазначено в статті Михайла Арсенійовича Іванова, кандидата геолого-мінералогічних наук в журналі «Природа», один з найважливіших результатів зйомки - встановлення того, що водні і, можливо, льодовикові процеси дуже широко поширені на поверхні планети. Було підтверджено, що знімки місії Mariner з водними формами рельєфу показали не щось екзотичне, а звичайні утворення марсіанської поверхні. Крім того, розміри структур водно-льодовикового походження (до тисяч кілометрів в довжину) вказували на те, що вода на Марсі не просто є, а її багато.

Спускові апарати серії Viking передали панорами поверхні Марса, провели вимірювання хімічного складу ґрунту і виконали комплекс метеорологічних спостережень. Позитивних результатів пошуку слідів життя (хоча б мікроорганізмів), за допомогою хіміко-біологічних досліджень, не дали.

Справжній розквіт в дослідженнях Марса настав після 1996 року, коли група вчених під керівництвом Д. Мак-Коя опублікувала статтю про знахідку в одному з марсіанських метеоритів (ALH 84001) утворень, що нагадують бактерії. Це відродило ідею населеності Марса, згаслу після отримання даних експедиції Viking. Думки про природу об'єктів, знайдених Мак-Коєм і його колегами, розділилися. Хтось вважав їх доказом населеності Марса хоча б в далекому минулому (вік метеорита оцінюється в 4.5 млрд років), хтось вважав їх мінеральними об'єктами абіогенного походження. Пізніше в одному з місячних метеоритів виявили утворення, схожі на ті, що зробили унікальним марсіанський метеорит. Як би там не було, об'єкти, знайдені в ALH 84001, спровокували посилений інтерес до досліджень Марса як з орбіти, так і на поверхні.

У липні 1997 р на Червоній планеті запрацював перший марсохід - Pathfinder, який провів серію визначень хімічного складу ґрунту і передав на Землю панорами поверхні Марса. Результати, отримані марсоходом, дозволили припустити наявність андезітового вулканічного матеріалу, невідомого раніше за межами Землі.

У вересні того ж року на орбіту вийшов апарат Mars Global Surveyor з комплексом приладів на борту, які провели дуже точні виміри висоти поверхні і отримали її зображення у видимому (з розрішенням в кілька метрів) і інфрачервоному діапазонах. Результати експедиції дозволили скласти точну глобальну карту рельєфу Марса і приступити до фото-геологічного аналізу поверхні з високим ступенем детальності.

У жовтні 2001 р на орбіті Марса з'явився супутник Odyssey з детекторами гамма і нейтронного випромінювання, а також з системою отримання зображень в тепловому і видимому діапазонах. Детектор нейтронів видав результат фундаментальної важливості: вперше було отримано практично прямий доказ наявності великої кількості (до 50 мас.% у високих широтах) води на Марсі, про присутність якої раніше можна було тільки здогадуватися.

У грудні 2003 р на орбіту вийшов космічний апарат Mars Express, обладнаний камерою з високою роздільною здатністю, набором спектрометрів і довгохвильовим радаром. Камера дозволила проводити детальний (з розрішенням в кілька десятків метрів) фото-геологічні аналізи в великих регіонах. За допомогою спектрометрів вперше було встановлено наявність глин на поверхні Марса, що свідчило про існування там хімічного вивітрювання.

У січні 2004 р почалася епопея двох марсоходів - Spirit і Opportunity. Перший опустився на дно кратера Гусєв, де, за морфологічними даними, передбачалося наявність озерних наносів. Але вони не були виявлені. Opportunity почав свою роботу в регіоні, де не очікувалося знайти відкладення, пов'язані з водною діяльністю. Однак марсохід передав зображення і проаналізував потужні товщі осадових порід водного походження.

У березні 2006 р. на орбіту вийшов апарат Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), на борту якого була встановлена ​​камера, що дозволяє бачити поверхню планети з просторовим розрішенням 25-30 см. Таке розрішення практично наближає фото-геологічні спостереження з орбіти до польових. Крім того, апарат має високоточні спектрометри, які дають можливість характеризувати мінеральний склад поверхні в точній ув'язці з геологічними об'єктами. Дані експедиції MRO показали широке поширення на поверхні Марса мінералів (наприклад, філлосилікатів), що утворюються при безпосередній участі води.