Великий князь київський Володимир Мономах у своєму «Повчанні» від 1117 року описував полювання на диких звірів в лісах під Черніговом. Ось епізод його бурхливої ??молодості: «Лютий звір скочив до мене на бедра і коня зо мною перекинув, і Бог зберіг мене неушкодженим». Що за тварина напала на князя?

Цього «лютого звіра» протягом багатьох років ототожнювали з левом, тигром, ведмедем, гепардом, вовком або риссю. Академік Д. С. Лихачов, коментуючи «Повчання» Мономаха, визнав, що мова йде про звіра з сімейства котячих. Є також точка зору, ніби це всього лише збірний образ. Загалом, версій багато.
Розібратися в них нам допоможе криптозоологія - наука про загадкових тварин і загадкові обставини в тваринному світі. Ця наука поряд з зоологічними використовує методи прикладної математики, криміналістики та історії. Криптозоологічний підхід часом дозволяє отримати несподіваний результат.

В домонгольській Русі поняття «лютий звір» вживали в двох сенсах. По-перше, для характеристики звіра, який дійсно був лютий, наприклад, «лютий звір коркодил». В інших випадках поняття фігурувало в якості видової назви конкретної тварини. У «Повісті врєменних літ» (1074 р.) сказано, що біси, що мучили печерського ченця Ісакія, брали образи «ведмедя, лютого звіра, вола, змії, жаби, миші і всяких гадів». Звідси випливає, що всі інші тварини, наведені в списку, «лютим звіром» в нашому розумінні бути не можуть.
«Повчання» Володимира Мономаха цікаво тим, що написано досвідченим мисливцем, прекрасно знаючого фауну південної Русі. Якщо князь, багато разів бачив смерть в обличчя, запам'ятав зустріч з «лютим звіром», то він, очевидно, був надзвичайно небезпечний. Напевно, звір цей зустрічався рідко, адже Мономах запам'ятав тільки одну зустріч. У «Повчанні» згадуються дикі коні (тарпани), тури, вепри, ведмеді, вовки. Всі ці тварини були добре знайомі під власними назвами. Зате в «Повчанні» немає слова «рись», що дало підставу деяким історикам припустити, ніби таємничий звір і є рись. Однак її вага всього близько 15 кг. Навряд чи вона здатна збити вершника з конем. Навіть впавши з коня, озброєний воїн міг і без Божої допомоги відстояти своє життя в бою з риссю. До того ж повідомляти, що молодого і сильного князя мало не розтерзав рись, з точки зору феодального етикету, було просто непристойно.
Незважаючи на лаконічність запису про напад «лютого звіра», з неї все-таки можна витягти важливу для нас інформацію. З огляду на, що звір скочив на коліна князя, стрибок був бічним, стрімким і потужним, бо бойовий кінь, звичний до сутичок, впав. Версію про тигра і лева, існуючу в науковій літературі, можна відкинути: ці великі тварини на стегна скочити не можуть. На стегно може лягти лише одна їх лапа.
Великі котячі під час стрибка мчать в повітрі зі швидкістю 20 м/с. Щоб збити вершника з конем, сила удару повинна була скласти одну-дві тонни. Це можливо при масі тварини від 50 до 100 кг.
У «Слові о полку Ігоревім», де автор порівнює з «лютим звіром» одного з князів - Всеслава Полоцького, поняття «лютий звір» пов'язане з поданням про пітьму, імлу, підкреслює невловимість істоти. Значить, на основі наявних відомостей, мова йде про відносно великого хижака, що веде нічний спосіб життя. Всі ці характеристики відповідають тільки одному представнику сімейства котячих - леопардові.
Джон Хантер, відомий африканський мисливець і письменник, стверджував, що леопард - найнебезпечніша тварина чорного континенту. Середньовічний арабський письменник Усами ібн Мумкиз розповів, що одного разу під час полювання леопард стрибнув на лицаря в кольчузі, який сидів на бойовому коні. В результаті лицар був убитий - леопард зламав йому спину.
Чи могла тварина, що нині мешкає в південних краях, жити в Чернігівських лісах? Близький родич леопарда - сніжний барс - мешкає в горах, де вагому частину року стоять сильні морози. Тигри живуть на Далекому Сході, де теж буває холодно. Описано зустрічі з тиграми навіть в Сибіру. Кістки леопардів виявлені в Південній Україні, в Криму, під Феодосією, в шарах, що відносяться до раннього середньовіччя. Правда, від місць знаходження викопних останків леопарда до Чернігівщини кілька сотень кілометрів. Але тут немає серйозних природних перешкод. Зрозуміло, околиці Чернігова швидше за все були околицею ареалу розповсюдження хижака, де щільність популяції дуже низька. Треба враховувати і те, що великі хижаки завжди не надто численні, навіть у часи найбільшого процвітання. Проте, зустріч Мономаха з леопардом під Черніговом не можна виключити.
До XV століття в мові Русі не було слова «леопард», воно прийшло до нас із Західної Європи. До цього часу межа ареалу розповсюдження леопардів змістилася на південь, тварина стала сприйматися як заморська, і його відповідно почали називати вже не руським, а іноземним ім'ям.
Отже, з великим ступенем ймовірності можна стверджувати, що в домонгольські часи на Русі «лютим звіром» іменували леопарда.
Ми почали з того, що пішли від історичних джерел до зоологічним проблем. Тепер можна спробувати виконати зворотний шлях - за допомогою зоології трактувати історичні події та героїв.
Автор «Слова о полку Ігоревім» давав чіткі і однозначні характеристики своїх персонажів. Князя Всеслава Полоцького він порівнює з вовком і «лютим звіром». На думку фахівців-етологов, небезпека леопарда полягає в абсолютній непрогнозованій його поведінці. Очевидно, саме ці риси характеру Всеслава хотів підкреслити автор «Слова». У всякому разі, інші історичні джерела підтверджують таку характеристику полоцького князя.
І чи не виходить, що криптозоологія, об'єднавши методи зоології та історії, може збагати і ту і іншу науки?